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激光雷達獨角獸Quanergy緣何迷失了方向

激光雷達公司Quanergy的問題展現了被過分炒作的自動駕駛行業所存在的困難。

全球知名的激光雷達制造商 Quanergy 最近陷入了麻煩之中。

早在2014年,Quanergy公司就發現自己正身處於一場對自動駕駛汽車突如其來的狂熱之中。Quanergy公司制造了激光雷達技術,這是一種將激光反射到物體上,以幫助自動駕駛汽車知道車輛附近狀況的技術。去年9月,這家羽翼未豐的公司宣布與梅賽德斯-奔馳合作,將其生產的設備安裝在汽車制造商用來測試自動駕駛功能的汽車上。這次合作使Quanergy公司得以與世界上最著名的汽車品牌之一奔馳建立了合作關系。2015年1月,兩家公司在拉斯維加斯的CES消費電子產品共同推出展示了一輛奔馳E350轎車,這輛車配備了Quanergy 公司的激光雷達裝置。

當時,激光雷達行業的主導者是威力登激光雷達公司(Velodyne Lidar Inc.),谷歌的自動駕駛汽車上使用的便是這家公司笨重又昂貴的傳感器。Quanergy公司則承諾將通過科學來縮小現有的硬件體積,然後以很低的價格進行出售。隨著投資者將資金投入到研究激光雷達設備新技術的公司中,Quanergy公司受到了絕大多數投資者的青睞。該公司迄今已融資1.6億美元,估值達到15億美元以上。去年秋天,Quanergy開始與銀行就潛在的IPO進行談判,這也就意味著 Quanergy 有可能成為第一家上市的自動駕駛技術公司。

然而,今年7月,梅賽德斯的母公司戴姆勒發布了一項聲明。戴姆勒表示,該公司正在舊金山灣區的城市街道上運行一項自動駕駛汽車的測試項目,參與項目的有一些合作夥伴, 但Quanergy公司不在其中。就激光雷達技術來說,自動駕駛出租車將使用威力登的產品。戴姆勒拒絕就其與Quanergy公司的關系發表評論。這對激光雷達行業的領軍企業來說是一個令人不安的跡象。據行業人士透露,Quanergy公司一直在努力按照自己設定的時間表交付產品,但這些產品並不是像廣告裏所展現的那樣有效的設備。在過去的18個月裏,許多員工都離開了公司,其中包括幾個關鍵職位上的員工。更大的挑戰是,它的自動駕駛汽車業務並沒有像它想象的那樣發展。現在,該公司越來越多地關註激光雷達技術的其他應用方式,包括一項幫助在墨西哥邊境建立數字邊境墻的計劃。

據知情人士透露,Quanergy公司已經停止談論IPO,並在最近幾個月一直在尋求新的投資。知情人士說,該公司已就尋找買家進行了討論,並且Quanergy公司的支持者三星風投和汽車傳感器制造商森薩塔科技控股有限公司(Sensata Technologies Holding PLC)已經表達了對這家初創公司的失望。不過,在官方口徑中,森薩塔公司的女發言人阿萊克西婭·斯卡亞喬表示,公司仍然對Quanergy公司很感興趣。她說,"開發這些激光雷達傳感器需要解決一些困難的技術問題,這些都需要時間來克服。"三星投資管理公司的一位女發言人在一封電子郵件中表示,公司相信Quanergy公司能先於競爭對手生產汽車激光雷達,並在安全方面取得了有意義的成果。她說,三星意識到,Quanergy公司即將完成新一輪融資。在一封電子郵件中,Quanergy公司發言人表示,該公司"明確否認"正在尋找買家。

今年8月,Quanergy公司的聯合創始人兼首席執行官Louay Eldada邀請彭博新聞社訪問他的總部和組裝線,他表示,該公司每年可以生產一百萬臺激光雷達設備。在一次深度采訪中,Eldada承認,公司已經糾正早期產品的缺陷,否認了一些來自競爭對手的強烈抨擊,並堅持認為汽車合作夥伴對Quanergy公司仍持樂觀態度。他說:"人們知道我們的技術才是貨真價實。我們紮根這個行業已經很久了。"該公司還向記者展示了最新的技術,盡管只是在不符合汽車公司需求的受控條件下展示的。

Louay Eldada否認Quanergy公司與投資者或戴姆勒的關系存在問題,並補充說,Quanergy公司是為這家汽車制造商提供激光雷達的"最終入圍者之一"。據Eldada說,Quanergy公司擁有超過5000名客戶。他說由於競爭的原因,他不能透露這些客戶的名字。

"炒作正在減少。因為你越接近實施,就越清楚商業化的難度。"

Quanergy公司正在尋求新資本,Eldada表示,約三分之一的投資將來自中國。他拒絕透露潛在投資者的姓名。他說,如果三星和森薩塔將參與新一輪融資,他們會"抓住所有想要抓住的機會"。

彭博社還采訪了六名正式員工,他們都要求匿名,其中多數人都表示擔心遭到報復。他們說,在Quanergy公司,執行方面的問題始終存在。幾名前雇員稱,Eldada脾氣暴躁、令人生畏,對產品開發進行了激烈的爭論,並將任何分歧視為無法容忍的異議。當被問到這個問題時,Eldada指向了一個框架式的標語牌,上面列出了公司的核心價值,包括團隊合作、透明度、知識誠實和授權。他說:"你會發現公司員工的幸福水平很高。"

彭博新聞社還采訪了這家公司目前的商業夥伴和前商業夥伴,以及該行業的十多名員工,他們也描述了公司存在的問題。大多數人要求匿名才能坦率地談論敏感的業務安排。

Quanergy公司的批評者表示,Quanergy公司的理想與現實之間的距離越來越遠。據Quanergy公司的一名前員工透露,他從未見過公司生產的任何一款機器的性能都達到了公司對公眾所說的那樣。該公司的幾名前員工表示,公司的士氣已經低迷了一年多,他們一直與公司的現員工保持著聯系。今年7月,負責為Quanergy公司開發用於激光雷達的芯片的高級雇員瑞安·菲爾德打算離職。不過,菲爾德拒絕對此發表評論。

與此同時,Quanergy正在尋求其他市場。Eldada已經開始著手在美國和墨西哥邊境建立一個電子屏障的傳感器,他認為這是一個人道的替代方案,可以替代特朗普總統推動建立的邊境墻。

"人們並沒有修復故障......他們只是把那些有問題的產品送出來了。"

Quanergy所面臨的挑戰表明了自動駕駛汽車行業即將面臨的更大範圍的問題。根據CB Insights公司的數據,自2013年以來投資者向制造激光雷達技術的相關公司共投入了約7.5億美元,去年更是達到3.5億美元的峰值。從事汽車制圖、軟件和其他技術的公司也從投資者那裏籌集了資金,這些投資者信誓旦旦要參與一場根本性的交通革命。但自動駕駛行業的全面開花似乎還需要幾年的時間,這讓商業前景變得問題更多。那些基於未來技術突破的承諾來吸引投資和興趣的創業公司正在努力解決棘手的科學和商業問題。

Gartner的交通和移動分析師麥克·拉姆齊說:"炒作正在減少。你越接近實現,你就越明白實現商業化究竟有多麽困難。"拉姆齊說,一些驅動型科技公司正在降低他們的預期,他們從開發自己的軟件轉向咨詢業務,並希望在目前制造激光雷達的50家公司中看到明顯的整合,"不是每個人都能在遊戲中占得一席之地,"他說。

Eldada是一個熱情而自信的人,他喜歡的穿衣搭配是一件黑色的西裝,配上一件白色的牛津襯衫。當他在接受彭博新聞社記者采訪時,他的翻領上戴著一個徽章,紀念Quanergy公司在2017年國際電子消費展上獲得的"最佳創新"獎。

Eldada將他的想法追溯到他在哥倫比亞大學的博士研究,畢業後,Eldada繼續在霍尼韋爾和杜邦光電公司工作,然後去了一些電信和能源公司。Eldada說,在那段時間裏,他開始與技術專家合作,組成Quanergy的核心創始團隊。Eldada說:"我們一起開發了獨特的能力,設計了你無法購買的工具,設計了他們在學校沒有教給你的規則。"

Jim Disanto是第一個給Quanergy公司投資的人之一。當他在2012年遇到Quanergy公司的聯合創始人之一安格斯·帕卡拉時,他剛剛創立了自己的投資基金。Eldada向他描述時提到了一個專門的計算機芯片,這個芯片將包含整個激光雷達系統,這讓Disanto非常感興趣。Disanto記得他當時想的是,"這是一個正在進行的競賽,我們必須進入激光雷達的領域。"

激光雷達傳感器的工作原理是將激光向外發射出來,然後通過測量每束激光反射回來的時間來確定物體的位置,這被廣泛認為是自動駕駛汽車感知周圍世界的最有前途的技術,但它也有其獨特的挑戰。激光必須向不同的方向散開,將傳感器的視野擴展到一個單一的波束所無法達到的範圍。為了做到這一點,威力登公司將傳感器安裝在機動的轉盤上,在360度範圍的電弧中發射激光,這是一種被稱為機械激光雷達的技術。Quanergy公司和其他初創公司則開發新的方法,用更少的移動部件來控制雷達波束,同時使設備更小、更耐用、更便宜。如Quanergy公司正在開發的那種沒有任何移動部件的設備,被稱為固態激光雷達。

Eldada是這一想法的狂熱推崇者。2013年,有一個人在一家汽車公司工作時看到了他的演講,他說這是"我聽過的最好的演講之一",在彭博新聞社評析他同一時期的一個融資演講稿中,Quanergy表示,它將賣給自動駕駛汽車的制造商,還有那些想要實現自動駕駛輪船的船廠經營者,甚至是那些為恐怖分子尋找庇護的軍事承包商。該公司還計劃建造一個自動化的制造工廠,並設計自己的專用芯片。Quanergy預計,到2017年,該公司的銷售額將從2013年的100輛增長至2017年的20萬輛。

當時,Quanergy銷售的機械設備與威力登的機械設備非常相似。但Eldada表示,他的公司將在2016年初推出固態激光雷達。在某種程度上,他確實實現了這一目標。

在2016年的國際消費電子展上,Quanergy介紹了其固態激光雷達產品S3,其中一位收到了樣品的人是埃文·阿克曼,他是電氣和電子工程師協會網站的特約編輯。阿克曼在當時的一篇文章中寫到:"我們不能告訴你很多關於這個樣品的信息(目前仍處於保密協議的作用時間),但是我們可以肯定地說,S3確實是一個固態激光雷達。然而,我們有義務指出,Quanergy沒有展示出符合他們在新聞發布會上所聲明的那樣的版本的S3。"Eldada承認了這一點。他說:"當時的產品不符合規範。"他說這就是在普通的消費電子展進行了一些誇張的宣傳,但也有其他跡象表明事情並沒有按照計劃進行。在2016年推出產品的幾個月前,帕卡拉突然離開了Quanergy公司,並創立了Quanergy的競爭公司Ouster。Eldada否認了帕卡拉對Quanergy的重要性。Eldada說:"他是一名機械工程師,這就是他所做的一切,也是他所知道的一切,他從來沒有參與過固態激光雷達的研究。"盡管帕卡拉分享了一項名為"光學相控陣激光雷達系統"的專利所有權,該專利描述了Qunergy公司在固態激光雷達上的技術。帕卡拉拒絕發表評論。

當時在Quanergy工作的員工說,帕卡拉的離職動搖了員工的士氣,尤其是在Eldada開始在其他員工面前時批評帕卡拉和他的新公司。他們認為Eldada對帕卡拉的持續指責表明這位CEO對員工個人忠誠的渴望。一位在該公司擔任高級職位的人士表示:"這使得解決技術問題變得困難。當你在創業的時候,你預計會出現一定次數的失敗,因為這是一種新東西,沒有什麽是完美的。但當它持續一段時間後,你會認為這是一個問題。當你把它與一個不能容忍充滿激情的辯論的環境結合起來時,你很難插手並說'我們為什麽會有這樣的問題?'"

Quanergy公司自己對其技術的公開聲明暗示了技術上的挫折。該公司在2014年12月的一份新聞稿中稱,其機械激光雷達設備M8的潛力作用範圍可達到300米。到2017年1月,該公司稱其設備擁有200米的作用範圍。6個月後,該公司再次修改了其聲明,稱其"最大射程超過150米"。到2017年11月,該公司的聲明中只說設備的激光射程很遠。

2016年,巴黎文理研究大學(PSL Research University)的研究人員對M8設備進行了研究,結果發現,進行室外測試時,該公司聲稱可作用50米範圍的設備,但實際上的作用範圍只有11米。研究人員還發現它在室外的表現要比室內環境糟糕得多,這對於汽車制造商來說是一個危險信號。當被問及這項研究時,前Quanergy員工說,公司內部都知道每臺設備的性能都有很大的差異,他們說,這是缺乏嚴格的生產標準的表現之一。據兩位前雇員透露,客戶們以驚人的速度退回M8設備。有一個人說:"人們並沒有修復故障。他們送出來的都是有問題的產品。"一位發言人在電子郵件中否認了這一說法,她說,"Quanergy公司從來沒有故意將有缺陷的產品賣出去。"她補充說,沒有客戶退回在2月份發布的M8的最新版本的設備。

Eldada表示,新聞稿中的產品說明之所以各不相同,因為他們指的是產品的不同版本。他沒有對巴黎文理研究大學的研究提出異議,但表示這研究過時了。他說:"我確信這是他們看到的。我們實際上想要實現的是,讓三年前就試用過我們產品的顧客說,'忘掉它吧,這是一種完全不同的產品。'"Eldada表示,他今年推出了三款不同版本的M8,有94%的傳感器現在擁有200米的作用範圍。

目前,官方公布的全能的S3傳感器規格沒有達到一般使用自動駕駛所需的性能。一個經常被引用的高速公路行駛要求是200米的作用範圍,這將允許汽車以每小時70英裏的速度行駛超過6秒的時間,以適應障礙物的出現。據彭博社報道,目前的規格表顯示了150米的範圍。Quanergy還測量了它在高反射物體上的射程,激光雷達更容易遠距離觀察,但通常不是自動駕駛汽車需要發現的東西。這可以說明S3對自動駕駛汽車試圖避免的許多物體的感知程度。

業內人士一致認為,目前還沒有人能想出一個完美的配方。另一家Quanergy投資公司TSVC的合夥人張於慶說:"有一些延遲,總體上說技術方面存在困難。我相信這個團隊,他們有很好的機會。"

早期投資者Disanto表示,該公司的新設備仍在進行中,但他相信該公司已經領先於其他行業。他說:"我去過這家公司,我看到了新的樣品,真的很接近了。"

有一家對S3表示興趣的汽車公司是日本的Koito制造公司。2017年,Quanergy宣布與該公司合作,用內置的激光雷達傳感器來制造前燈,但Koito發言人佐藤大輔在本月表示,這筆交易還沒有最終決定下來。他說:"我們還沒有決定應該從哪家供應商購買零部件。"

Eldada表示相信他能贏得Koito的支持。他說,Quanergy的設備在某些條件下,如高速公路駕駛等,需要傳感器感應更長的距離時,其性能會超過他們的標準。他說,Quanergy公司的設備與競爭產品不相上下。在為彭博新聞社做的演示中,Eldada在一個大約12米長的會議室裏展示了一個S3操作系統。當被要求看到設備在室外工作時的狀況,他拒絕了,說是固件需要更新。

Quanergy一直表示,該公司的技術將不僅僅局限於汽車行業。2016年,該公司提出了使用激光雷達來加強監獄周邊設施的想法,並與石油公司合作,計劃利用其傳感器來檢測入侵者。

在過去的18個月裏,整個行業的人們都註意到這類應用的不同之處。最值得註意的項目是Quanergy公司為數字邊界墻開發技術的嘗試。在Eldada的願景中,激光雷達傳感器可以部署在邊境上,監控偏遠地區的活動情況,然後確定是否有人試圖非法穿越。兩名前雇員說,許多員工非常排斥這一想法。

Eldada承認,一份虛擬墻的合同將會引起爭議,但他將其描述為對特朗普版本的邊境安全的一種抗議。他說:"我討厭"墻"這個詞,我們是反對建立邊境圍墻的,我們有技術性的解決方案。"Eldada說,數字邊境項目可能有利可圖,但也可能有助於開拓其他市場,比如向城市或機場出售技術。它還需要解決不出現在汽車上的問題,比如在不穩定的電力或數據網絡的情況下,在極端高溫下運行。Quanergy向思科出售傳感器,用於城市規劃,但Quanergy拒絕詳細說明這筆交易。"

在一封電子郵件中,Quanergy的一位女發言人否認該公司主要關註安全市場。但該公司今年宣布的所有交易都與汽車公司無關。Eldada說:"我們不想把所有雞蛋都放在一個籃子裏,而且會受制於無人能控制的延誤。"這並不是說他放棄了。"最終,當它全面飛速發展時,它將會使其他一切相形見絀。"

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